William Herschel découvre Uranus

Ça s'est passé un 

13 Mars 1781

La musique mène à tout. Né dans la Principauté électorale de Hanovre, un Etat allemand lié à la Grande-Bretagne, Friedrich Wilhelm Herschel se fit connaitre comme compositeur musical. A son actif une vingtaine de symphonies, des concertos, des sonates et de la musique religieuse. Pendant deux décennies, il occupa le poste de directeur des concerts à Edimbourg, Halifax et Bath. Le musicien était également passionné d’astronomie. La postérité le connait surtout pour ses observations de la voute céleste grâce à des lunettes construites par ses soins. En 1776, il se lança avec l’aide de sa sœur Caroline dans la fabrication un télescope de 2,3 mètres de long et d’un diamètre de 17 centimètres. L’instrument grossissait 227 fois. Il l’installa dans son jardin à Bath (Somerset). Les nuits étoilées, il pointait son télescope vers le ciel et observait les planètes connues. Dans la nuit du 13 mars 1781, il découvrit par hasard un objet céleste qu’il identifia comme étant vraisemblablement une comète. Il communiqua à des confrères astronomes les coordonnées de l’astre. Anders Lexell calcula l’orbite de l’objet céleste et conclut qu’il s’agissait d’une planète et non pas d’une comète. Ses travaux montraient que la trajectoire de l’astre autour du soleil était perturbée, sans doute en raison de la présence d’une autre planète. La nouvelle planète avait déjà été observée le siècle précédent mais les astronomes croyaient avoir affaire à une étoile. Herschel baptisa la nouvelle planète Georgium sidus, en l’honneur du roi britannique George III. 

Les astronome français récusèrent le nom et lui préférèrent celui de « planète Herschel ». Finalement, la communauté scientifique s’accorda en 1850 sur le nom d’Uranus, en référence au dieu du ciel dans la mythologie romaine. La nouvelle de la découverte d’Uranus fut officialisée le 21 avril 1781. Elle eut un grand retentissement dans le monde car Uranus était la première planète identifiée depuis l’Antiquité. Uranus est une planète géante composée de glace. Quatorze fois plus massive que la Terre, Uranus a un rayon équatorial de 25 559 kilomètres (contre 6 371 km pour la Terre). Eloignée en moyenne de 3 milliards de km du Soleil (contre 150 millions de km pour la Terre), la planète met 84 années terrestres pour réaliser un tour complet autour de notre étoile. Uranus est composé d’un noyau tellurique, entouré d’une couche de glace d’eau, de méthane, d’ammoniac et d’une atmosphère d’hydrogène et d’hélium. Elle reçoit 400 fois moins de flux solaire que la Terre et sa température oscille entre – 197° et –220°. Vingt-sept satellites naturels orbitent autour d’Uranus. Herschel en découvrit deux en 1787. Comme Saturne, elle possède des anneaux, découverts seulement en 1977.

 Après sa découverte William Herschel fut nommé astronome du roi par Georges III. Avec l’aide financière du monarque, il fabriqua avec sa sœur en 1789 un télescope de 12 mètres de focale et d’un diamètre de 1,2 m. Installé à l’Observatoire astronomique de Slough l’instrument resta sans égal pendant soixante ans avant d’être copié. En 1800, il découvrit les rayons infrarouges baptisés alors calorifiques. Il identifia des centaines d’étoiles binaires dont il donna la nomenclature dans des catalogues célèbres.

J.-.P.G.

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14 Février 2017 - 6:29pm

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